Трагические последствия открытия калия

Дэви в 1807 г., пропуская электрический ток через платиновые электроды, погруженные в расплавленный гидроксид калия КОН, обнаружил у катода появление маленьких серебристых капель металлического калия К, которые, вырастая в размерах, загорались и с треском разрывались на более мелкие частицы, разлетающиеся по лаборатории. Не зная характера взаимодействия нового металла с водой, Дэви погрузил тигель со значительным количеством калия в воду. Тотчас раздался взрыв, осколки стекла и капли калия попали ему в лицо. Неосторожность обернулась для Дэви потерей правого глаза и глубокими шрамами на лице.

Дэви и «светская львица» Гэмфри Дэви родился в маленьком городке Пензансе на юго-западе Англии, о котором старинная поговорка гласила: «Южный ветер приносит туда ливни, а северный— возвращает их». Отец Гэмфри был резчиком по дереву, «не умеющим считать деньги», и поэтому семья его с трудом сводила концы с концами. Мать Гэмфри Грация Миллет была приемной дочерью местного врача Тонкина.

В 1794 г. отец Гэмфри Дэви умирает, и Дэви переезжает жить к Тонкину.

В 1807 г. Дэви серьезно заболел. Потом он записал в дневнике: «Выздоравливаю после девятинедельной горячки, весьма опасной и с желчными припадками».

В 1812 г. Дэви в возрасте тридцати четырех лет за научные заслуги был удостоен титула лорда; в этом же году он женится на молодой вдове Джейн Эйприс — дочери богатого купца Чарльза Кэрра, дальнего родственника Вальтера Скотта. В письме к брату Гэмфри писал: «Завтра я женюсь, и предо мною прекрасная перспектива счастья с наиболее привлекательной и интеллектуальной женщиной из всех, которых я когда-либо знал». Джейн была «львицей» эдинбургского светского общества и близкой подругой писательницы Анны-Луизы де Сталь. Она отличалась чрезвычайным честолюбием и любовью к титулам, была горда и заносчива. Ее характер Дэви узнал через два-три года, когда наступил семейный разлад, связанный с обострением его болезни.

В 1820 г. Дэви был избран президентом Лондонского королевского общества.

В 1826 г. Дэви поразил первый апоплексический удар (кровоизлияние в мозг и частичный паралич тела), который надолго приковал его к постели. Джейн в это время подолгу не бывала дома, она предпочитала развлекаться в светском обществе Лондона, окруженная толпой поклонников, и держаться подальше от больного мужа.

М. Фарадей впоследствии писал: «С самого начала союз Дэви и леди Джейн не был счастливым браком. У Дэви самой привлекательной чертой характера была его поразительная привязанность к матери, сестрам и брату... он использовал каждую малейшую возможность посетить их. Дэви очень любил детей... но в браке с леди Джейн детей не было... она абсолютно не была приспособлена к семейной жизни». Дэви любил свою жену и всячески ей потакал, прощая многие грубые выходки. Джейн, воспитанная в пренебрежении к труду, полная аристократических предрассудков, мало помогала «прозаической» работе своего великого мужа: она просто ее не понимала. Эта высокомерная женщина принесла Дэви много торя. Вся ее жизнь состояла из формы, этикета и манер.

Чувствуя близкую развязку, Дэви уходит с поста президента Лондонского королевского общества. В начале 1827 г. он уезжает из Лондона в Европу вместе с братом: леди Джейн не сочла нужным сопровождать больного мужа. В 1829 г. на пути в Англию Дэви поразил второй апоплексический удар, от которого он и умер на пятьдесят первом году жизни в Женеве. Рядом с ним был только его брат. За несколько часов до смерти Дэви получил от жены письмо, в котором она сообщала о своей любви к нему.

Дэви похоронен в Вестминстерском аббатстве в Лондоне, где покоится прах выдающихся сынов Великобритании.